Energía y medio ambiente

El vínculo entre la ingeniería ambiental y la sostenibilidad

El vínculo entre la ingeniería ambiental y la sostenibilidad

¿Te apasiona proteger el medio ambiente? Entonces, una carrera en ingeniería ambiental podría ser su vocación.

Siga leyendo para descubrir qué hacen los ingenieros ambientales, cómo el campo está vinculado a la sostenibilidad y cómo convertirse en uno.

¿Qué es la ingeniería ambiental?

La ingeniería ambiental es una rama de la ingeniería civil que se ocupa principalmente de administrar el suministro de agua y mitigar los efectos adversos de los problemas ambientales, como la contaminación. También puede preocuparse, cuando corresponda, de mejorar o restaurar la calidad de un entorno determinado.

Si bien el término es relativamente nuevo, la ingeniería ambiental es en realidad una rama antigua y venerable de la ingeniería. Lo hemos estado practicando, de una forma u otra, casi desde los albores de la civilización.

Desde que comenzamos a vivir de manera permanente o semipermanente en un lugar determinado, las personas han necesitado desarrollar formas de encontrar agua limpia y eliminar los desechos y las aguas residuales de manera efectiva e higiénica. A medida que los primeros asentamientos se convirtieron en ciudades extensas y se desarrolló la agricultura y la fabricación a gran escala, la gente se vio obligada a desarrollar estrategias de ingeniería para hacer frente a la mala calidad del agua y la contaminación, entre otros problemas.

Los romanos eran particularmente expertos en este tipo de ingeniería, con muchos sistemas de alcantarillado romanos, como la "Cloaca Maxima" ("La alcantarilla más grande") en Roma, Italia, que todavía funciona hoy.

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En tiempos más modernos, Joseph Bazalgette es citado a menudo como uno de los primeros ingenieros ambientales más notables. Él, famoso, jugó un papel clave en la construcción del primer sistema de alcantarillado sanitario municipal a gran escala en Londres a mediados del siglo XX.

Este ambicioso proyecto de construcción se inspiró en una serie de epidemias de cólera en la ciudad, por no mencionar un hedor persistente como resultado de las aguas residuales sin tratar que se vierten directamente al río Támesis.

Esto no solo fue particularmente desagradable para los residentes de Londres, sino que también fue peligroso, ya que el Támesis, en ese momento, era la principal fuente de agua potable de la ciudad.

Históricamente conocido como "The Great Stink", el problema se volvió tan grave que el gobierno británico de la época consideró realmente trasladarse fuera de la ciudad, aunque la idea se abandonó rápidamente. Esto le dio al entonces primer ministro, el gran Benjamin Disraeli, la justificación que necesitaba pedir. 3,5 millones de libras para financiar un proyecto para mejorar el sistema de alcantarillado de la ciudad.

¿Qué hacen los ingenieros ambientales?

Al ser ingenieros civiles especializados, ingenieros ambientales, según la Oficina de Estadísticas Laborales de los Estados Unidos, "hacen uso de los principios de la ingeniería, la ciencia del suelo, la biología y la química para desarrollar soluciones a los problemas ambientales".

También de acuerdo con el BLS, algunas de las responsabilidades clave de los ingenieros ambientales incluyen, pero no se limitan a:

  • Elaborar, revisar y actualizar informes de investigación ambiental.
  • También pueden colaborar con científicos ambientales, planificadores urbanos y regionales, técnicos en desechos peligrosos, otros ingenieros, expertos legales y comerciales y organismos públicos para abordar los problemas ambientales y las iniciativas de sostenibilidad.
  • Diseñar proyectos que conduzcan a la protección del medio ambiente, como instalaciones de recuperación de agua o sistemas de control de la contaminación del aire.
  • Obtener, actualizar y mantener planes, permisos y procedimientos operativos estándar.
  • Brindar soporte técnico para proyectos de remediación ambiental y para acciones legales.
  • Analizar datos científicos y realizar controles de calidad.
  • Monitorear el progreso de los programas de mejora ambiental.
  • Inspeccionar instalaciones y programas industriales y municipales para asegurar el cumplimiento de la normativa ambiental.
  • Asesorar a las corporaciones y agencias gubernamentales sobre los procedimientos para limpiar sitios contaminados.

Con este fin, los ingenieros ambientales trabajan para prevenir cosas como la liberación de contaminantes químicos y biológicos dañinos en el aire, el agua y el suelo. Esto les obliga a tener un amplio conocimiento de las propiedades químicas y biológicas de los posibles contaminantes, pero también de los procesos que pueden provocar su liberación.

Al aplicar este conocimiento, así como las prácticas de ingeniería fundamentales, están en la mejor posición para desarrollar nuevos procesos o mejorar los existentes y para reducir o eliminar la liberación de contaminantes.

Otro papel importante que desempeñan los ingenieros ambientales es la detección y el seguimiento de contaminantes ambientales, como los desechos peligrosos. También intentan rastrear y encontrar las fuentes probables de cualquier contaminación ambiental descubierta.

En algunos casos, este es un esfuerzo relativamente simple, pero para grandes masas de agua, como lagos o el mar, esto puede ser un desafío muy difícil.

Cualquiera sea el caso, siempre que se descubre una fuente, es su responsabilidad detener o reducir significativamente la salida de contaminantes. Si bien obligar a una empresa a dejar de operar es una opción viable, a menudo no se prefiere debido a los impactos socioeconómicos que causaría tal decisión.

Por este motivo, suelen intentar trabajar con la empresa en cuestión para desarrollar metodologías que eviten y / o reduzcan la liberación de contaminantes para sus actividades. Si esto no es posible, se implementan otras soluciones como aislamiento y almacenamiento para su posterior eliminación segura.

Algunos de ellos también se especializan en el estudio, monitoreo y mitigación de los efectos de la lluvia ácida, el cambio climático, las emisiones de automóviles y el agotamiento del ozono, por nombrar solo algunos.

¿Dónde trabajan los ingenieros ambientales?

Dado el ámbito bastante amplio de los ingenieros ambientales, tienden a encontrar empleo tanto en el sector público como en el privado. Según el BLS, en 2019, los mayores empleadores de ingenieros ambientales incluyeron:

  • Los servicios de ingeniería representaron alrededor 26% de ellos.
  • 20% encontró roles en servicios de consultoría gerencial, científica y técnica.
  • 13% trabajó para el gobierno estatal, excluyendo la educación y los hospitales.
  • 7% trabajó para el gobierno local, excluyendo la educación y los hospitales.
  • 6% encontró empleo con el gobierno federal, excluyendo el servicio postal.

Estos roles tendían a estar en los siguientes entornos de trabajo:

  • Los roles basados ​​en oficinas tienden a incluir actividades en las que los ingenieros ambientales trabajan con otros ingenieros y con los planificadores urbanos y regionales, ingenieros ambientales.
  • Cuando se trabaja con empresarios y abogados, los ingenieros ambientales tienden a necesitar asistir a seminarios, presentar información y responder preguntas.
  • Cuando trabajan con trabajadores de remoción de materiales peligrosos y científicos ambientales, los ingenieros ambientales trabajan en sitios específicos al aire libre.

La gran mayoría de los ingenieros ambientales trabajan a tiempo completo y, a menudo, trabajan más de 40 horas semanales. Esto es especialmente cierto si sus funciones implican monitorear el progreso de un proyecto, garantizar que se cumplan los plazos y recomendar acciones correctivas cuando sea necesario.

¿Cuál es la relación entre la ingeniería ambiental y la sostenibilidad?

Dadas las principales responsabilidades de los ingenieros ambientales, no es sorprendente encontrar mucha superposición con campos asociados como el desarrollo sostenible.

Este último, según fuentes como la Universidad Carnegie Mellon, "aborda la capacidad de las sociedades para mantener y mejorar la calidad de vida preservando tanto la calidad como la disponibilidad de sus recursos naturales".

Aquí es donde los ingenieros ambientales ya están bien posicionados para mejorar en gran medida cualquier iniciativa para promover actividades sostenibles en los sectores público y privado.

Por ejemplo, tienen habilidades y conocimientos críticos para ayudar a promover una excelente gestión ambiental con respecto a temas como:

  • Ingeniería, ciencia y modelización de la calidad del aire y del agua.
  • Nanotecnología ambiental.
  • Estudios de medio ambiente-energía (incluyendo bioenergía, captura y secuestro de carbono y gas de esquisto).
  • Detección ambiental.
  • Diseño y construcción ecológicos.
  • Ecología industrial.
  • Evaluación del ciclo de vida.
  • Evaluación de riesgos de remediación.
  • Ingeniería sustentable.
  • Cambio climático.

Si bien los profesionales de la sostenibilidad técnicamente caen bajo el paraguas de los ingenieros ambientales, tienden a centrarse más en el ciclo de vida completo de un producto con respecto a sus impactos en el medio ambiente.

Tomando una evaluación "desde la cuna hasta la tumba" de la creación de un producto, buscan encontrar formas de mejorar la sostenibilidad de su producción y reutilizarlo, reciclarlo o desecharlo de manera segura al final de su vida útil.

En este sentido, la mayoría de las funciones de ingeniería ambiental se preocupan más por los problemas generales relacionados con la protección del medio ambiente. Observarán las principales fuentes de cualquier contaminante en el medio ambiente, lo rastrearán, lo monitorearán y buscarán formas de eliminar o reducir su liberación.

Los ingenieros y técnicos de sostenibilidad, por otro lado, se centran más en el impacto limitado de un solo producto en el medio ambiente a lo largo de su ciclo de vida. Ambos enfoques están interconectados y relacionados y ayudan, directa o indirectamente, a mejorar la viabilidad del uso de recursos a largo plazo.

Al hacerlo, estas profesiones se esfuerzan por limitar el impacto humano en nuestro planeta y ayudar a garantizar que las generaciones futuras puedan heredar un mundo habitable durante décadas, siglos y milenios por venir.

Entonces, si este artículo ha despertado su interés en explorar una carrera en este campo, puede leer más sobre cómo convertirse en uno aquí. Buena suerte.

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