Energía y medio ambiente

La historia de la energía nuclear

La historia de la energía nuclear

La energía nuclear ha tenido una historia interesante, principalmente debido al hecho de que su tecnología central es intrínsecamente peligrosa. Aunque todavía es una fuente de energía relativamente nueva en el gran esquema de las cosas, sus orígenes en realidad se remontan a finales del siglo XIX.

Exploremos la historia de la energía nuclear con un poco más de profundidad para seguir su progreso.

Los inicios de la energía nuclear

La historia de la energía nuclear realmente comienza en 1895, cuando Wilhelm Roentgen descubrió los rayos X.

Mientras experimentaba con un tubo de rayos catódicos, Roentgen notó que las placas fotográficas ubicadas cerca se iluminaban cuando el dispositivo estaba encendido, incluso cuando estaba cubierto de papel negro, lo que lo llevó a concluir que el tubo catódico estaba emitiendo un rayo invisible, algo que no había ' t ha sido observado antes.

Lo que Roentgen notó fueron en realidad rayos X que se propagaban desde el tubo.

Al año siguiente, en Francia, un hombre llamado Becquerel descubrió que las sales de uranio podían producir radiación penetrante por sí mismas, sin necesidad de excitación por una fuente de energía externa.

Esta observación llevó a Becquerel a darse cuenta de que el uranio debe estar produciendo rayos X.

Marie y Pierre Curie también estudiaron el fenómeno, lo que los llevó a aislar dos nuevos elementos, polonio y radio. Su investigación los llevó, en 1898, a acuñar una nueva palabra, radiactividad.

Mientras el científico Ernest Rutherford estudiaba la radiactividad en Inglaterra, descubrió dos nuevos tipos de radiación, que diferían de los rayos X, y que llamó radiación alfa y beta.

Rutherford también realizó uno de los descubrimientos más fundamentales para el futuro de la energía nuclear. En 1909, descubrió que la mayor parte de la masa de un átomo estaba contenida en su núcleo.

Rutherford es hoy considerado el padre de la física nuclear. Continuó descubriendo la radiación gamma e incluso teorizó la existencia de neutrones en 1920, a pesar de tener absolutamente no hay evidencia de su existencia. Los neutrones finalmente se descubrirían en 1932.

Estos descubrimientos fundamentales formaron la base de lo que se convertiría en la industria de la producción de energía nuclear.

La división de átomos

En 1938, los científicos alemanes Otto Hann y Fritz Strassman dispararon neutrones a los átomos de uranio y descubrieron que se estaba liberando una cantidad significativa de energía. Con la ayuda de Lise Meitner y Otto Frisch, pudieron explicar que lo que habían observado era la división del átomo por fisión.

En 1939, los físicos Leo Szilard y Enrico Fermi teorizaron que las reacciones de fisión podrían usarse para crear una explosión a través de una reacción en cadena masiva.

Szilard y algunos otros científicos, incluido Albert Einstein, escribieron al presidente Roosevelt en 1939 para advertirle sobre la posibilidad de crear armas nucleares. El presidente autorizó a un comité asesor a comenzar a desarrollar bombas atómicas para Estados Unidos.

En 1942, Fermi, trabajando como parte del comité, pudo crear la primera reacción en cadena de fisión artificial en Chicago. Fue en este punto que el proyecto de Manhattan entró en pleno desarrollo.

El equipo persiguió el desarrollo de dos tipos de bombas, una con uranio como núcleo y otra con plutonio. El proyecto era muy reservado y se construyeron ciudades secretas enteras para apoyar el proyecto. Una instalación, en Oak Ridge, Tennessee, utilizó reacciones nucleares para crear plutonio que se utilizaría para producir uranio enriquecido. Otra instalación en Washington utilizó reacciones nucleares para producir plutonio.

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El ahora famoso sitio secreto en Los Alamos, Nuevo México, fue utilizado por cientos de científicos para la investigación y construcción de armas nucleares.

El final de la Segunda Guerra Mundial, en 1945, vio el primer uso de armas nucleares en personas. Este fue también el momento en que la mayoría de la población mundial se dio cuenta de lo destructiva que podía ser esta tecnología.

Reactores que se utilizan como fuentes de energía

Fue en 1951 antes de que se completara el primer reactor nuclear que producía electricidad. Llamado Experimental Breeder Reactor 1, tenía su sede en Idaho y se enfrió utilizando metal líquido.

En 1954, se completó el primer submarino de propulsión nuclear, el USS Nautilus, lo que permitió que el submarino permaneciera sumergido durante períodos significativos de tiempo sin repostar.

En el mismo año, los soviéticos terminaron su primera planta de energía nuclear. la central nuclear de Obninsk, el primer reactor nuclear conectado a la red. La Central de Energía Atómica de Shippingport, en Pensilvania, entró en funcionamiento en 1957 y fue la primera planta de energía eléctrica atómica a gran escala del mundo dedicada exclusivamente al uso en tiempos de paz.

Las décadas de 1960 y 1970 trajeron consigo el desarrollo y la construcción de muchos más reactores nucleares comerciales para la generación de electricidad, muchos de los cuales trabajaron con diseñadores ligeramente modificados de reactores anteriores.

Estas plantas de energía nuclear fueron promocionadas como fuentes de electricidad relativamente baratas y libres de emisiones. En ese momento, muchos consideraban que la energía nuclear contenía la promesa de ser la fuente de energía del futuro.

En 1974, Francia dio un gran impulso al desarrollo de la energía nuclear, y finalmente generó hasta el 75% de su energía a través de reactores nucleares. Durante el mismo período de tiempo, alrededor del 20% de la generación de energía en los Estados Unidos provino de energía nuclear, producida por 104 plantas en todo el país.

Sin embargo, en 1979, el futuro de la energía nuclear se puso en tela de juicio con el accidente de Three Mile Island. Esta fusión parcial de un reactor en Pensilvania inició un cambio en la opinión pública sobre la seguridad de los reactores nucleares.

Cuando ocurrió el desastre de Chernobyl en 1986, liberando una vasta nube de radiación que afectó a gran parte del norte de Europa y hasta la costa este de los Estados Unidos, la opinión mundial comenzó a alejarse de la energía nuclear. Aunque, estos desastres llevaron a la creación de diseños de reactores más seguros.

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Un hecho interesante de la historia de la energía nuclear es que en 1994, Rusia y Estados Unidos acordaron degradar sus ojivas nucleares a combustible nuclear. Aproximadamente el 10% de la electricidad nuclear de los Estados Unidos en la actualidad se produce utilizando armas nucleares desmanteladas.

El sector de la energía nuclear en la era posterior a Chernobyl de finales de los años 90 y 2000 estuvo marcado por un alto grado de seguridad en las operaciones de las centrales y ninguna muerte en Estados Unidos. La opinión general sobre la energía nucleoeléctrica comenzó a volverse positiva a medida que la industria demostró seguridad continua.

Sin embargo, el desastre de Fukushima, en 2011, en el que un terremoto y un tsunami provocaron un derretimiento parcial y la liberación de una gran cantidad de radiación de un reactor japonés, sirvió como recordatorio de que la energía nuclear no es completamente segura.

Alrededor del 14 por ciento de la energía mundial todavía se produce a través de plantas de energía nuclear en la actualidad, y algunos estiman que la energía nuclear puede haber salvado 1.8 millones de vidas a lo largo de su historia, al compensar la contaminación del aire por el uso de combustibles fósiles.


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