Biología

Placer y dolor: ¿Está realmente todo en nuestra mente?

 Placer y dolor: ¿Está realmente todo en nuestra mente?


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Si eres como yo, probablemente contraigas al menos un resfriado cada invierno. Y, cuando eso sucede, puede sentir como si su garganta, nariz o cabeza estuvieran a punto de explotar. En realidad, sin embargo, no son esas partes del cuerpo las que duelen. Más bien, es tu cerebro lo que duele.

Dejame explicar. Su cerebro, en lugar de factores externos como virus y estímulos, determina qué tan doloroso o placentero es algo. La medida en que sentimos la intensidad de los diferentes estímulos difiere significativamente de una persona a otra; solo estamos comenzando a descubrir los mecanismos detrás de por qué podría ser así.

El camino hacia el dolor o el placer.

Cuando un estímulo interactúa con nuestro cuerpo, ya sea algo punzante que perfora nuestra piel o, de hecho, un virus que causa inflamación en nuestra garganta, los receptores sensoriales ubicados en nuestra piel y tejidos envían un mensaje a nuestra médula espinal a través de fibras nerviosas y axones. . A partir de ahí, el mensaje llega al tronco del encéfalo y luego a diferentes áreas del cerebro, como el tálamo, el hipotálamo, el mesencéfalo y otros, donde se procesa. Una vez que el cerebro llega a un veredicto sobre el tipo de estímulo y su intensidad, las señales se envían de regreso a los receptores y otras partes del cuerpo para responder al evento. En su forma más básica, este es el mecanismo a través del cual respondemos a los estímulos externos y experimentamos dolor.

Por el contrario, buscamos activamente el placer debido a un mecanismo de recompensa en el cerebro que nos motiva a hacerlo. Anticipándose a un evento agradable, el cerebro libera dopamina, un neurotransmisor que nos motiva a buscar cosas placenteras. Después de completar la tarea, por ejemplo, comer helado o tomar una copa de vino, el cerebro nos recompensa liberando opioides que, como habrás adivinado, son similares a las sustancias activas de las drogas recreativas y los analgésicos. Estamos diseñados para ansiar los opioides. Es este anhelo lo que empuja a algunos de nosotros a perseguir repetidamente actividades o sustancias que inducen el placer, cediendo a la adicción.

Es posible que sienta la tentación de pensar que el dolor y el placer son tan diferentes entre sí como vienen. Pero en realidad, los neurocientíficos descubrieron a principios de la década de 2000 que las mismas áreas del cerebro se iluminaban durante experiencias placenteras y dolorosas al realizar exploraciones cerebrales en pacientes. Además, la dopamina, la sustancia química responsable de nuestra búsqueda del placer, también está muy presente en los cuerpos de quienes responden al dolor, reveló un estudio de la Universidad de Michigan, que ayuda a explicar por qué las personas desarrollan adicciones durante períodos de estrés intenso y / o por qué se vuelven adictos a los analgésicos.

Conceptualmente, estamos programados para buscar placer o alivio del dolor y evitar el dolor porque hacerlo es importante para nuestra supervivencia. Es importante para nuestra supervivencia que nos guste la comida o el sexo y que no nos guste que nos muerdan o golpeen. La sensación de dolor hace que nuestro cuerpo reaccione de manera que salvaguarde nuestro bienestar. ¿Qué pasaría si no sentimos dolor cuando algo nos quema? Probablemente moriríamos quemados o nos arriesgaríamos a sufrir daños graves en los tejidos. El mero gesto de retirar la mano de la estufa o de un plato caliente podría ayudarnos a evitar estos horribles escenarios.

En los raros casos en que las personas no pueden sentir dolor, como en el caso de quienes padecen una rara condición llamada insensibilidad agradable al dolor, terminan haciéndose daño involuntariamente una y otra vez y teniendo una esperanza de vida promedio más baja que el resto. de nosotros.

¿Por qué tan complicado?

Que nuestros cerebros se componen de muchas neuronas, alrededor86 mil millones de ellos - es un hecho bien conocido. Pero una gran cantidad de neuronas es solo una pequeña parte de por qué nuestros cerebros son tan complejos. Las numerosas conexiones entre las diferentes células y áreas del cerebro son la clave de nuestro comportamiento, intelecto y el funcionamiento de nuestros cuerpos, en resumen, de nuestra humanidad. Pero estas conexiones todavía se comprenden muy poco; La forma en que las diferentes partes de nuestro cerebro codifican la información para luego comunicarla a otras partes del cerebro sigue siendo en gran parte un misterio.

Para complicar aún más las cosas, el conocimiento que tenemos sobre el cerebro está tan fragmentado como los estudios de los que surge. Las condiciones de estudio, la demografía, los métodos y el tamaño de la muestra son solo algunos de los factores que limitan la validez de los estudios sobre el cerebro. Es decir, nada sobre el hecho de que la única forma en que los investigadores pueden acceder a los cerebros de personas vivas es a través de imágenes, que es mejor para mostrar los flujos de sangre al cerebro que para seguir la actividad de las células nerviosas individuales.

Una ilustración de las limitaciones de la investigación del cerebro es el caso de dos estudios publicados en 2018. En un estudio de abril, los investigadores postularon que los cerebros adultos contenían tantas células nuevas como cerebros jóvenes, lo que, según afirmaron los autores, indicaba que, al contrario de lo que había Con creencias sostenidas, los cerebros viejos continuaron produciendo nuevas células. Eso habría sido una gran noticia para quienes pasaron su mejor momento si no hubiera sido por el hecho de que, solo unas semanas antes, otro artículo afirmaba exactamente lo contrario: que el cerebro humano deja de producir neuronas durante la infancia.

Por lo tanto, nuestra comprensión de cómo procesa exactamente nuestro cerebro sensaciones complejas como el dolor, el placer o el miedo sigue siendo limitada. En la práctica, es obvio que hay una multitud de tipos de información en juego cuando experimentamos estímulos externos. La memoria, el entorno, el conocimiento y la información sensorial son solo algunas de las cosas que informan nuestras reacciones ante el mundo exterior. La experiencia pasada influye en la intensidad con la que respondemos a los estímulos conocidos.

Por ejemplo, si ha tenido miedo al caminar por un callejón por la noche en algún momento del pasado, el miedo que puede sentir cuando se enfrenta a la perspectiva de caminar por el mismo callejón puede ser desproporcionadamente mayor que para alguien que está mirando el callejón por primera vez. Y, si te pareces en algo a mí, el recuerdo de cómo el último helado que comiste se derritió en tu boca podría hacerte sentir desproporcionadamente emocionado por tener otro. A veces, solo unos minutos después de terminar el primero.


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