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El insecto del transformador tiene pequeños engranajes en sus patas traseras

El insecto del transformador tiene pequeños engranajes en sus patas traseras

Justo cuando pensabas que los engranajes eran un brillante invento hecho por el hombre, la madre naturaleza surge de la nada para decir "ya lo hice". Se ha descubierto que los insectos saltahojas jóvenes que se encuentran en los patios traseros de todo el mundo pequeños engranajes que entrelazan sus patas traseras permitiéndole saltar lejos y recto.

[Fuente de imagen: Universidad de Cambridge]

Los engranajes se encuentran en muchos saltamontes jóvenes, pero Gregory Sutton de la Universidad de Cambridge los descubrió por primera vez en una especie británica común llamada 'Issus coeleoptratus '. Incluso a solo un unos pocos mm de longitud en sí, puede saltar hasta aproximadamente 3 pies (1 metro) de un solo salto y lo hace de forma bastante controlada.

Ser tan pequeño y saltar distancias tan grandes significa que hay un gran margen de error y el error debería moverse hacia un lado. Sin embargo, siempre parecen saltar perfectamente rectos.

Sutton, junto con Malcolm Burrows de la Universidad de Cambridge, ha estado estudiando insectos saltarines para 10 años y cuando empezaron a filmar saltamontes jóvenes, vieron que las patas traseras siempre se movían dentro 30 microsegundos (millonésimas de segundo) entre sí durante los saltos.

Ni siquiera una neurona pudo transmitir en ese tiempo, por lo que definitivamente no se debió a un sistema nervioso sensible. Los científicos quedaron desconcertados hasta que inspeccionaron los insectos bajo microscopios potentes y cuando lo hicieron, ¡se sorprendieron al ver engranajes! Los engranajes de las patas traseras se bloquean antes de un salto, asegurándose de que las patas se muevan al mismo tiempo, algo nunca antes visto en la naturaleza.

[Fuente de imagen: Universidad de Cambridge]

"Hasta donde yo sé, es la primera demostración del funcionamiento de los engranajes en cualquier animal,", dijo Burrows, profesor emérito de neurobiología. Se han encontrado otros engranajes como estructuras en la naturaleza, como la rueda dentada o la tortuga espinosa, pero no son funcionales como las que se encuentran en el saltahojas joven".

Además, los engranajes solo actúan como ruedas de entrenamiento y cuando el joven saltahojas crece, pierde los engranajes. Cuando las ninfas mudan a sus cuerpos adultos, pierden los engranajes y se quedan con un sistema donde la fricción entre las dos piernas es suficiente para guiarlas en la dirección correcta. Todavía tienen que aclarar por qué los insectos pierden sus engranajes, pero las conjeturas actuales son que está relacionado con la muda de su piel.

Sutton está convencido de que el descubrimiento podría tener implicaciones para pequeños engranajes unidireccionales. Los dientes de los engranajes tienen una forma tradicional que se remonta al siglo XVIII, pero este enfoque de forma de diente de tiburón puede conducir al desarrollo de engranajes diminutos.

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